Le cobalt, entre conflits et violation des droits humains - géopolitique des énergies

Métal stratégique pour la conception des technologies numériques, mais aussi des batteries lithium-ion des véhicules électriques, le cobalt est principalement exploité dans des pays « à risques », violant les droits humains. Traduction en français de l’état des lieux dressé au sujet du cobalt dans le rapport The Geopolitics of Global Energy Transition, publié par Springer International Publishing en 2020.


Le cobalt est utilisé dans les batteries de la plupart des appareils électroniques modernes, dont les smartphones, les lecteurs de musique numérique et les ordinateurs portables. Il sera également essentiel dans une économie à faibles émissions de carbone, pour le développement et la promotion des véhicules électriques et des technologies de stockage de l’énergie. Pour les véhicules électriques en particulier, le cobalt est présent dans trois des quatre principales batteries lithium-ion présentes sur le marché : les oxydes de lithium-cobalt, le nickel-manganèse-cobalt et le nickel-cobalt-aluminium. Les batteries au lithium-ion servent également à stocker l’énergie solaire, éolienne et provenant d’autres technologies “vertes”. Pour cette raison, elles sont – ainsi que les métaux nécessaires à leur fonctionnement – partie intégrante de la transition vers une économie à faible émission de carbone.

Croissance exponentielle de la demande

L’explosion de la demande de cobalt est un thème récurrent dans les médias. La Banque mondiale a estimé qu’en cas de limitation de la hausse de la température mondiale à 2 °C d’ici 2100 (au lieu des 6 °C actuellement prévus), la demande de cobalt croîtrait de manière exponentielle. La demande et l’évolution des prix du cobalt dépendent largement des changements entrepris dans l’industrie automobile, liés aux batteries lithium-ion. Selon certaines estimations, le prix du cobalt pourrait atteindre 100 000 USD par tonne d’ici 2030 (contre 60 000 USD par tonne en 2017) en raison du développement des véhicules électriques et des technologies de stockage de l’énergie verte. Une grande partie de cette demande provient des marchés de fabrication et de consommation chinois.

L’offre mondiale de cobalt est sujette à des pénuries potentielles. Selon certaines estimations, elle pourrait être insuffisante de 20 % d’ici 2025, même si de nouvelles exploitations se mettent en activité dans l’intervalle au Canada, par exemple. La liste des métaux à risque dressée par la British Geological Survey en 2015 donnait au cobalt une note de 8,1 sur 10, ce qui indique un risque d’approvisionnement relativement élevé. Outre une demande sans précédent de minéraux, ce risque et ce déficit d’approvisionnement sont en partie dus à la manière dont le cobalt est extrait, en tant que sous-produit du nickel ou du cuivre. Il peut donc dépendre des fluctuations des prix et de la demande de ces deux métaux.

La RDC, premier producteur mondial

L’approvisionnement en cobalt est également considéré à risque, car les pays fragiles abritent la plus grande partie de ses réserves. Avec environ 3,5 millions de tonnes, soit 50 % des réserves mondiales, la République démocratique du Congo (RDC) possède les plus grandes réserves mondiales de cobalt. D’autres gisements moins importants se trouvent en Australie, à Cuba, aux Philippines, en Zambie, en Russie, au Canada, à Madagascar, en Papouasie-Nouvelle-Guinée, en Afrique du Sud et aux États-Unis. Malgré la grande richesse de ses ressources minérales et de sa biodiversité, l’histoire récente de la RDC a été marquée par la fragilité, la corruption et la violence.

L’héritage des violations des droits de l’homme, de la mauvaise gouvernance et des pratiques d’exploitation commises durant ce qui a été appelé la « guerre mondiale de l’Afrique » (ou la seconde guerre du Congo), entre 1998 à 2003, imprègne encore la vie de nombreux citoyens congolais. Le pays obtient toujours des résultats élevés en ce qui concerne les indicateurs mondiaux de fragilité et de corruption, se classant au 5e rang des pays les plus fragiles au monde et au 19e rang des pays les plus corrompus (Transparency International, 2019).

Corruption et mauvaise gouvernance

Selon l’Indice Ibrahim de la gouvernance africaine (IIAG), la RDC a montré une amélioration croissante dans le développement d’une économie durable ces dernières années. Mais il souligne également une détérioration continue du développement humain, de la participation politique et des droits de l’homme (IIAG, 2016). Son classement positif en matière de paix est faible, ce qui indique qu’en dépit d’améliorations économiques marginales, la stabilité de l’État est encore sujette à des chocs.

L’industrie minière de la RDC est sa plus grande source de revenus d’exportation. En plus du cobalt, le pays est un important producteur mondial de cuivre, de tantale, d’étain et d’or. Malgré le potentiel que représentent les richesses minières de la RDC pour son économie et son développement, l’histoire de la guerre, la faible gouvernance et la grande corruption du pays constituent un risque pour la gestion responsable des opérations minières en cours.

Financement des guerres

Les résultats de la RDC en matière de gouvernance des ressources sont soit médiocres, soit en phase d’échouer depuis des années, ce qui indique que les procédures et pratiques établies pour la gestion des minéraux du pays sont minimales. Pendant et après la seconde guerre du Congo, les ressources minérales, y compris l’étain, le tungstène, le tantale et l’or, ont alimenté la violence et les violations des droits de l’homme. Des groupes armés illégaux ont lutté pour le contrôle des mines, ont exploité les mineurs et ont utilisé les profits tirés des minerais pour financer leur violence continue. Ces activités ont contribué à l’urgence d’une réflexion sur les “minerais du conflit”, originaires de zones de conflit et finançant la violence continue.

En plus des conflits et de la violence, les ressources minérales de la RDC peuvent faire l’objet de corruption et de crimes financiers. La corruption peut éroder le contrat social entre l’État et ses citoyens, détournant les fonds étatiques des services publics essentiels et appauvrissant les communautés, ce qui aggrave encore la fragilité du pays. Les conflits et la violence continue dans le secteur minier, ainsi que les antécédents de corruption et de mauvaise gouvernance, posent des risques sérieux pour l’extraction responsable du cobalt congolais nécessaires aux technologies d’énergie verte. Le cobalt a déjà été associé à certaines pratiques d’exploitation et de violence observées dans les mines d’étain, de tungstène, de tantale et d’or. Cela concerne le travail des enfants, des conditions de travail dangereuses, l’extorsion et la violation générale des droits de l’homme.

Environ 10 % de l’approvisionnement mondial de cobalt et 20 % des exportations totales de la RDC proviennent de l’exploitation artisanale et à petite échelle (Amnesty International, 2017). Les sites d’exploitation artisanale et à petite échelle ne sont pas intrinsèquement dangereux, mais sont sujets à risques en raison d’une surveillance, d’une réglementation et de mesures de sécurité minimales.

Travail des enfants

En 2016, Amnesty International a visité des exploitations artisanales dans le sud de la RDC et a interrogé les travailleurs de cinq sites miniers. Les chercheurs ont interrogé 17 enfants, qui étaient tous employés sur les sites miniers pour moins de 2 USD par jour. Ils ont découvert que plusieurs enfants avaient été battus par les gardes de sécurité des compagnies minières pour avoir pénétré dans les concessions des compagnies. Les chercheurs ont également découvert que les travailleurs n’avaient pas accès à des équipements de protection, qu’ils étaient exposés à des produits chimiques nocifs et que les fonctionnaires de l’État extorquaient les mineurs artisanaux. En raison de ces risques, certaines entreprises ont essayé d’éviter de s’approvisionner en RDC, se tournant plutôt vers l’Australie, le Canada ou les Philippines.

Cependant, étant donné les riches réserves de la RDC, les principaux producteurs de cobalt continueront très probablement à travailler dans ce pays africain. Les efforts doivent être concentrés sur la réduction des risques de conflit en s’attaquant à ses causes profondes et en mettant fin aux violations des droits de l’homme autour des sites d’extraction de la RDC, ce qui améliorera en fin de compte la certitude dans la chaîne d’approvisionnement. Malgré les rapports relativement répandus sur les implications de ces conflits en cours, cependant, seules des améliorations marginales ont été apportées pour garantir un approvisionnement responsable en cobalt.

Cobalt, par officiellement « minerai du conflit »

Actuellement, le cobalt n’est pas officiellement classé comme un minerai du conflit dans la législation américaine (loi Dodd-Frank) ou dans la réglementation de l’Union européenne sur les minerais du conflit. Toute réglementation visant à réduire le flux illégal de minerais issus de zones de guerre peut donc s’appliquer explicitement au cobalt.

Certains , comme la Global Battery Alliance du Forum économique mondial et la Responsible Cobalt Initiative chinoise, ont commencé à prendre des mesures pour remédier à ces inefficacités et lacunes de la législation internationale et de la gouvernance de l’approvisionnement. Toutefois, compte tenu des violations des droits de l’homme et de la demande croissante de cobalt, des améliorations supplémentaires dans l’approvisionnement responsable de ce métal sont nécessaires.

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